Joey Sleegers streek in de zomer van 2019 neer op de plek waar hij doorbrak in het betaalde voetbal, FC Eindhoven. De Messi van de Aalsterweg, zoals hij liefkozend wordt genoemd, keert na anderhalf jaar zijn avontuur in Slowakije bij AS Trencin de rug toe. Wij spraken met hem over zijn tijd bij AS Trencin, de Europa League, scoren tegen Feyenoord en over FC Eindhoven. 

 

AS Trencin, uit Slowakije. Velen zullen er nog nooit van gehoord hebben, Sleegers had er eerlijk gezegd ook nog nooit van gehoord. Maar via zijn nieuwe zaakwaarnemer kreeg hij toch oor naar een transfer richting Slowakije. “Ik heb best even moeten nadenken aan deze overstap, ik had er niet echt van gehoord maar mijn zaakwaarnemer had hele goede verhalen erover. Dat je als speler je echt goed kan ontwikkelen, dat er veel scouts zitten en dat spelers goede overstappen naar andere clubs kunnen maken. Je speelt vrijwel altijd Europa League bij Trencin, in ieder geval de voorrondes, die had ik nog nooit gespeeld en dat wilde ik wel.” De keuze was nog logischer gezien het feit dat Sleegers in het seizoen 2116/2017 verhuurd werd aan VVV Venlo waarmee hij kampioen werd. Toen hij daarna weer terug moest naar NEC waren zij net gedegradeerd, AS Trencin leek dus een mooi avontuur. 

Slowakije en Nederland, een wereld van verschil

Echter is Slowakije een heel ander land, zowel als land an sich, maar ook qua voetbalbeleving. 
“Het leven daar was enorm wennen, als je van de training kwam had je niet veel te doen daar. Je was wel veel meer bezig met voetbal. De omgeving loopt daar best achter, alles ziet er anders uit. Er waren gelukkig Nederlandse teamgenoten en daar trok ik veel mee op. Maar je traint ook twee keer per dag, van acht uur in de morgen tot 6 uur in de avond was je op de club en als je dan thuis kwam was je kapot. De aanpak van spelers is een stuk harder, in het veld maar ook op de training. Alles moest honderd procent, iedere seconde van de training. Er was geen dag dat je even kon denken om rustig aan te doen.”  

Qua beleving bij de supporters zit het daar ook totaal anders, AS Trencin heeft een stadion met een capaciteit van 4300 man maar is vaak nog niet eens voor de helft gevuld. Alleen bij Europa League duels heeft Sleegers kunnen genieten van een vol stadion. Uitsupportersaantallen zowel in competitie als in de Europa League waren al helemaal niet om over naar huis te schrijven. “Ik kon ook gewoon heel rustig over straat lopen zonder dat ik werd aangekeken of aangesproken werd, ze kende mij gewoon echt niet. Ook toen wij in de Play-Offs onszelf veilig speelde voor degradatie zat het stadion niet vol.” 

Ondanks een vrij onrustige periode bij AS Trencin – vier trainers in anderhalf jaar is vrij veel –  kijkt Sleegers toch terug op een fijne periode bij AS Trencin met onder andere Europa League ervaring en lijfsbehoud op het hoogste niveau. “De eerste wedstrijd in Europa was enorm wennen, afwachten wat je kan verwachten. Maar na die eerste wedstrijd was dat al gauw weg, ik bedoel we deden het goed en kwamen een aantal rondes verder. Ook gewonnen van Feyenoord, waarin ik een goal en assist maak, dat is altijd lekker. Uiteindelijk ben ik nog heel belangrijk in die Play-Offs, door veel doelpunten en assists. Terwijl de vorige trainer het niet zo op mij had. Alles wat je dat seizoen hebt meegemaakt komt er dan uit als je toch erin blijft, mede dankzij mij. Wij als Nederlandse jongens zochten elkaar op en toen kwam alle emotie eruit, zij hadden het misschien ook wel moeilijk gehad dus dat was een mooi moment. Sta je daar met tranen in je ogen.”

De terugkeer op de Aalsterweg 

Na de periode bij AS Trencin vertrekt Joey Sleegers weer naar Nederland, naar FC Eindhoven. Ondanks interesse van meerdere clubs, ook in de Eredivisie koos Sleegers toch voor FC Eindhoven. “Ik wilde zo graag terug en bij Eindhoven heb ik in het verleden al een hele goede periode gehad dus vandaar dat de keuze uiteindelijk best makkelijk was. Eindhoven probeert ook altijd te voetballen, aanvallend, en ik ben wel een speler die aanvallend wil spelen.” 
Deze beslissing werd in Eindhoven met luid gejuich ontvangen, de speler waarvan de supporters in het seizoen 14/15 zo enorm van hebben genoten was teruggekeerd. “ Iedereen was inderdaad heel enthousiast toen ik binnen kwam, ik scoorde ook gelijk en gaf een assist. Dan maak je dat gelukkig weer waar.” ‘De Messi van de Aalsterweg’, daar kan Sleegers erg om lachen: “Haha ja, dat heeft Sierd de Vos eens gezegd inderdaad en dat is hier nu over genomen. Alleen maar mooi man, vind ik leuk.”

In de eerste seizoenshelft heeft Sleegers met FC Eindhoven alweer gespeeld tegen de club uit zijn geboorteplaats, Helmond Sport. Ondanks dat hij er nooit gespeeld heeft merkte hij toch dat zijn aanwezigheid veel deed bij het publiek. “Ik heb zelf nooit voor Helmond gespeeld dus mij doet dat niet veel, merkte wel dat het de Helmond supporters wel veel deed want die gingen mij uitschelden etc. maar dat was het dan ook.” Ook in het veld merkte hij dat deze derby veel betekent, ‘In die wedstrijd merk je gelijk dat iedereen er feller op klapt, 2/3 man direct om je heen bij een aanname.’  En als Sleegers in een volgende editie scoort, zal hij gewoon juichen zoals hij altijd doet. 

Genieten bij FC Eindhoven, hoopvol over de toekomst

Het valt te stellen dat Joey Sleegers zich weer als een vis in het water voelt bij FC Eindhoven, hij is weer belangrijk, speelt weer elke wedstrijd en heeft een goede band met het publiek. Iets wat Sleegers belangrijk vindt als voetballer zijnde. “De support vind ik daarin ook belangrijk, je hoort niet altijd wat ze zeggen maar je merkt wel dat er druk is en dat iedereen meeleeft. Dat brengt toch motivatie naar boven. Ik vind het vieren met het uitvak of thuisvak wel belangrijk, interactie hebben met de supporters. Ik heb buiten de wedstrijden ook regelmatig contact met het hoofd van de supporters, die appt dan hoe het is. Daar heb ik goed contact mee, vind ik ook belangrijk. De Eindhoven fans zijn altijd goed, doen altijd hard hun best en zijn altijd positief.” 

Ondanks wat pech met blessures in het team, waaronder ook een blessure voor Sleegers, kijkt hij toch positief naar het restant van het seizoen. Zo zijn de Play-Offs dus nog lang niet uit het vizier en zal Sleegers er alles aan doen om deze te bereiken met FC Eindhoven. Hoewel de focus nu op dit seizoen ligt en het hoogst haalbare halen met zijn team prioriteit is, hoopt Sleegers wel nog op een mooi avontuur. “Het is wel de bedoeling dat ik nog een stap ga maken, voor mijn eigen ontwikkeling. Als ik in Spanje of Italië zou kunnen spelen lijkt me dat geweldig, maar de MLS lijkt me ook heel tof. Ik kijk gewoon wat er komen gaat, het hoogst mogelijke behalen.”